« Il n'y a pas que Paris, mais désormais Montpellier pour représenter le vivier d'artisans d'art présents sur l'ensemble du territoire et plus particulièrement dans le grand sud », déclarait jeudi 5 mars Serge Nicole, président d'Ateliers d'Art de France, lors l'inauguration de la Nef dans le centre historique de Montpellier.

Le syndicat parisien, première organisation professionnelle des métiers d'art en France fédérant 6000 artisans d'art et manufactures d'art, a choisi la métropole régionale pour y ouvrir « le premier centre de ressources dans le Sud de la France pour les métiers d'art, un lieu phare pour les professionnels et leur public. » Un choix salué par le maire de Montpellier, Philippe Saurel, qui soulignait « le dynamisme inoculé au tissus culturel et économique régional avec cette implantation qui va profiter à toute la métropole, à l'heure ou Montpellier candidate au label Pays d'art et d'histoire ».

La Nef, en référence au substrat religieux du bâtiment (une ancienne chapelle désacralisée de l'ordre des Visitandines) dont la restauration a été confiée aux architectes Nicolas André et Nabil Hamdouni, a fait l'objet d'importants travaux sur six mois. L'implication budgétaire d'Ateliers d'Art de France est de 2,2 M€ entre l'acquisition (en 2012) et les travaux qui ont mobilisé une douzaine d'artisans régionaux : vitraillistes, céramistes, marbriers, mosaïstes, etc.

Pour le bâtiment, le duo d'architectes DPLG a imaginé une scénographie très contemporaine qui s'insère harmonieusement dans un palimpseste d'éléments de culte.

« L'idée est de mettre en opposition le patrimoine religieux et architectural du site en lui offrant une deuxième lecture très contemporaine, apte à accueillir des œuvres monumentales ou plus petites, valorisant toujours l'excellence des métiers d'art », confie Nicolas André.

36 000 artisans d'art sur le territoire français

Cette stratégie territoriale s'avère payante, l'ouverture de ce nouveau lieu dédié aux métiers d'art suscitant un réel engouement, alors que le Grand Sud compte 300 adhérents sur les 36 000 artisans d'art répertoriés sur le territoire français.

« Beaucoup d'entre eux attendaient d'avoir une maison pour adhérer,  s'enthousiasme Émilie Belaygues, la responsable de la Nef, alors que les commissions d'adhésion vont se multiplier dans les prochains mois. La vocation de la Nef, c'est de révéler la richesse des métiers d'art en mettant en lumière l'excellence de la main et les réalisations d'artistes trop souvent cachés dans leurs ateliers ».

À vocation multiple, le bâtiment - 300 m2 sous voûte, 12 m de hauteur - accueillera en un même lieu une galerie d'art dédiée aux métiers d'art (avec un cycle de cinq expositions-ventes par an), un centre de ressource cinématique avec projections de films (en lien avec le FIFMA, le festival international du film métiers d'art), une boutique proposant à la vente des petites séries, des bijoux, des objets utilitaires sublimés par la main des artisans d'art... et un centre de formation pour les professionnels.

La première exposition-vente, « Florilèges », du 6 mars au 11 avril, présente les créations d'une quinzaine d'artisans d'art, dont plus de la moitié sont de la région.

La Nef - Ateliers d'Art de France - Chapelle de la Visitation - 41, rue de l'Université - 34000 Montpellier - Tél. : 04 99 62 76 96 - www.lanef-montpellier.com